L’oro è un colore che sta in piedi da solo. Basta chiedere a qualsiasi crisofilo, una parola di fantasia per gli amanti di questa materia, vale a dire quasi tutti. Per millenni, questo materiale è stato usato come simbolo scintillante riservato a ciò che è più sacro e venerato. Gli Incas chiamavano l’oro “lacrime del sole”. Gli egiziani lo conoscevano come “la carne degli dei”. La tinta ha adornato i tributi alle divinità, segnato rappresentazioni di re e regine, e simboleggiato l’opulenza, il potere e lo splendore spirituale ultraterreno. Anche le mitologie e le storie che circondano l’oro sono state a volte inquietanti. Nella mitologia, il desiderio del re Mida di avere un tocco d’oro diventa una maledizione. La credenza nella magia ha giocato un ruolo, con gli alchimisti che cercavano di trasformare i metalli ordinari nella materia ambita. La ricerca nella vita reale di acquisire il minerale d’oro ha avuto a volte conseguenze orribili, compreso il saccheggio coloniale durato secoli. Durante la Gilded Age americana, l’oro ha assunto implicazioni più sinistre, incarnando decadenza, eccesso e corruzione (la Città di Smeraldo di Oz, nel Mago di Oz, era essa stessa un riferimento a “once” d’oro e all’ossessione americana per il denaro). Ciononostante, l’oro ha mantenuto la sua potente influenza fino ad oggi (chi può dimenticare il clamore per la toilette d’oro di Maurizio Cattelan al Guggenheim?) Con la recente notizia della scoperta di accumuli d’oro in Francia e Danimarca, abbiamo deciso di dare una breve occhiata al ruolo duraturo dell’oro nella storia dell’arte.

Anche se non è certo quando l’uomo abbia incontrato per la prima volta l’oro o abbia iniziato a crearne oggetti d’arte ,il carro solare scandinavo Trundholm risale almeno al 1.400 a.C. , fu nella fertile mezzaluna d’Egitto che l’oro sbocciò in forme nuove e lucenti, grazie a numerosi artigiani. L’Egitto aveva una vera e propria sovrabbondanza d’oro, va notato. Mentre altre civiltà dovevano setacciare il materiale prezioso, l’elemento era così comune in Egitto che i reali si adornavano con scaglie d’oro come cosmetico. Inoltre, gli egiziani erano tecnicamente esperti, riuscendo a trasformare il materiale naturalmente morbido in oggetti durevoli e ornamenti per i governanti sia per questa vita che per la prossima. Nella tomba del faraone Tutankhamon (una delle poche tombe scavate in gran parte intatte), gli archeologi hanno scoperto la famosa Maschera di Tutankhamon, una maschera funeraria del viso del giovane re fatta di oro a 11 carati e intarsiata di pietre preziose. Entrando per la prima volta nella tomba, l’archeologo Howard Carter scrisse estasiato: “Animali strani, statue e oro… ovunque il luccichio dell’oro“. Vale la pena notare che anche da questi primi esperimenti, l’oro è stato associato non solo alla ricchezza e al potere, ma anche alla spiritualità, alla trascendenza e all’aldilà. Una chicca affascinante per i puristi della gioielleria: Gli egiziani si preoccupavano più della tonalità specifica dell’oro che della sua qualità, e spesso usavano leghe , in particolare la lega oro-argento electrum , per creare i loro oggetti d’arte.

L’oro era al centro della creazione artistica durante il regno dell’Impero Bizantino (IV-XV secolo). I suoi governanti erano spesso onorati con omaggi artistici, come i famosi mosaici del VI secolo che raffigurano l’imperatore Giustiniano e l’imperatrice Teodora nella Basilica di San Vitale a Ravenna, in Italia. Più a ovest, la foglia d’oro adornava i manoscritti celtici miniati, e nei dipinti, le immagini di figure religiose cristiane erano collocate su sfondi eterei e appiattiti di foglia d’oro. In quest’epoca, l’oro una volta associato agli antichi dei del sole, si vedeva trasferito alla fede cristiana, con l’oro che rifletteva la luce e la radiosità divine, così come l’onnipresenza illuminante di Dio. Visti a lume di candela, come dovevano essere, tali opere avrebbero avuto una bellezza tremolante e ultraterrena.

Inoltre l’oro ha una lunga tradizione nei dipinti di corte del mondo islamico. Una delle opere più acclamate della calligrafia islamica, il Corano Blu, mostra notoriamente una brillante calligrafia a foglia d’oro su una rara pergamena indaco. Nei dipinti in miniatura del mondo indo-persiano, anche la tonalità ha trovato un significato speciale. L’imperatore Mughal Akbar (1542-1605) era particolarmente innamorato dell’arte della miniatura, piccoli e delicati dipinti spesso destinati ad essere raccolti in libri o album per il consumo privato. Sotto il suo governo, un ambiente artistico fiorì, producendo intricate scene di architettura, eventi, elementi decorativi e vestiti, tutti meravigliosamente accentati con dettagli in oro. Mentre il potere si spostava tra la Chiesa cattolica e i governanti e le classi mercantili divinamente ordinate durante il Rinascimento e l’Illuminismo, l’oro assumeva significati politici mutevoli. Nel mondo antico Zeus, dio del cielo, si diceva che apparisse a Danaë come una pioggia di luce (spesso rappresentata come una pioggia di monete d’oro). Luigi XIV di Francia rese queste antiche associazioni di nuovo nuove, proclamandosi il Re Sole. In una famosa performance di balletto, La Ballet Royal de la Nuit, il re quattordicenne (a detta di tutti un eccellente ballerino) apparve vestito come il sole stesso, lieto in oro scintillante.

Le aspirazioni celesti di Luigi XIV si manifestarono anche nell’architettura di Versailles, con un uso copioso di oro e specchi per creare un effetto scintillante quando il re passava attraverso le sale.

Mentre Pablo Picasso ebbe il suo periodo blu, Gustav Klimt prosperò nella sua fase d’oro. L’artista austriaco si era formato come orafo nello studio del padre prima di diventare pittore, e il materiale aveva un profondo significato personale per Klimt. Nel suo lavoro, ha impiegato la foglia d’oro con un effetto nuovo, appiattendo il piano del quadro in un modo che ricorda le stampe giapponesi che lo hanno così ispirato. La sua applicazione dell’oro ha anche impregnato le sue opere di una certa “oggettualità” che ha attraversato i regni del design e degli artisti decorativi, qualità che incarnano le caratteristiche uniche dei suoi colleghi artisti della Secessione di Vienna. Inoltre, l’uso decadente dell’oro da parte di Klimt era legato non a idee di potere o religione, ma alla sessualità e a ciò che Klimt considerava la trascendenza dell’intimità tra uomini e donne. Infatti, il suo quadro più famoso, Il bacio (Amanti) (1907-1908), scandalizzò alcuni critici con le sue allusioni palesi alle icone religiose, mentre esaltava non Dio, ma l’uomo e la donna.

Mentre l’artista concettuale francese Yves Klein è certamente più famoso per il suo International Klein Blue brevettato, l’artista era anche profondamente affascinato dalle tonalità dorate. Klein considerava il suo blu più il rosa e l’oro come simbolo della santa trinità, con l’oro che incarnava Dio padre, il blu il figlio e il rosa lo Spirito Santo. L’ambita serie Monogolds di Klein presentava superfici scultoree interamente ricoperte di foglie d’oro. Come luoghi di riflessione astratta, queste opere richiamano le icone bizantine. L’oro giocò un ruolo importante quando Klein ampliò la sua indagine metafisica con la serie “Zone di sensibilità pittorica immateriale” della fine degli anni cinquanta, in cui vendette spazi di “pura sensibilità pittorica“, altrimenti noti come lo spazio stesso. Anche l’oro ebbe un ruolo importante in queste opere. Nel gennaio 1962, Yves Klein si recò sulle rive della Senna per eseguire un “trasferimento rituale di immaterialità” con lo scrittore italiano Dino Buzzati, che pagò l’artista per la sua zona di “sensibilità pittorica” con foglia d’oro. Per completare la transazione, Klein produsse una ricevuta per Buzzati ,che la bruciò e gettò la maggior parte della foglia d’oro nel fiume in modo che galleggiasse, scintillando, via.

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