Le risorse minerarie sono una fonte critica di reddito per l’Africa. Nel 2019, i minerali e i combustibili fossili hanno rappresentato più di un terzo delle esportazioni di almeno il 60 per cento dei paesi africani. Il continente produce circa l’80% del platino del mondo, due terzi del cobalto, metà del manganese e una quantità sostanziale di cromo, lasciandolo in una posizione forte per beneficiare della crescente domanda di questi minerali. Inoltre, si ritiene che l’Africa abbia alcune delle più grandi riserve minerarie non sfruttate al mondo. Sfortunatamente, la mancanza di una mappatura e di un’esplorazione geologica sistematica significa che l’intera portata delle risorse del continente rimane sconosciuta. Per sbloccare il pieno potenziale dei paesi africani ricchi di minerali, le compagnie minerarie e i governi africani devono abbracciare le tecnologie della quarta rivoluzione industriale (4IR). L’intelligenza artificiale, l’automazione e i big data possono aiutare le aziende minerarie a limitare i danni all’ambiente, migliorare le condizioni di lavoro, ridurre i costi operativi e aumentare la produttività. L’adozione di sistemi efficienti di energia rinnovabile sta già aiutando il settore minerario a ridurre il suo impatto ambientale. Le tecnologie autonome 4IR completano la transizione verso l’energia pulita riducendo il consumo di carburante in processi come il carico, il trasporto, la frantumazione e la perforazione.

Secondo una stima, la tecnologia senza conducente potrebbe portare a una diminuzione del 10-15 per cento nell’uso del carburante nei siti minerari. Anche un uso migliore dei dati e dell’analisi può migliorare le prestazioni della miniera. Le compagnie minerarie generano enormi quantità di dati durante le loro operazioni, ma solo poche li usano in modo da fornire un valore reale. Questo rappresenta una grande opportunità persa, perché l’analitica avanzata può ottimizzare la pianificazione della miniera, aumentare i rendimenti e ridurre i tempi di fermo delle attrezzature. In Sudafrica, una miniera di 30 anni ha aumentato il suo recupero minerario del 2% applicando l’analisi avanzata alle sue principali fasi di lavorazione.

La miniera Syama nel Mali è un altro esempio di un sito che ha beneficiato della digitalizzazione. Nel 2015, Resolute Mining ha rilevato le operazioni a Syama e l’ha trasformata nella prima miniera automatizzata appositamente costruita al mondo. I dipendenti utilizzano una rete in fibra ottica collegata a centri di controllo in superficie per gestire e monitorare tutte le attività, dallo sgombero del punto di perforazione all’estrazione, al carico e al trasporto. Anche se l’investimento iniziale è stato ripido, ci si aspetta che i cambiamenti riducano i costi di estrazione del 30 per cento e migliorino l’efficienza generale. Le macchine possono funzionare 22 ore al giorno, e non si perde tempo a causa dei cambi di turno. Le tecnologie 4IR definiranno il futuro dell’estrazione mineraria. Ma se da un lato rappresentano enormi opportunità per aumentare la produttività, migliorare la sicurezza e mitigare l’impatto ambientale dell’attività mineraria, dall’altro sollevano anche preoccupazioni legittime. Molti dei nuovi lavori abilitati dalla tecnologia richiedono lavoratori qualificati che il mercato del lavoro non può fornire, il che implica opportunità di lavoro limitate in assenza di programmi di istruzione e formazione per riqualificare i lavoratori.

Una soluzione proposta è che le compagnie minerarie usino i profitti ottenuti dai margini più alti resi possibili dall’introduzione delle nuove tecnologie per formare i lavoratori interessati all’IA e all’apprendimento automatico. E nuovi programmi di studio nelle scuole possono insegnare le competenze tecnologiche di cui la prossima generazione avrà bisogno per i lavori 4IR, anche con le compagnie minerarie. Un’altra possibilità è che le compagnie minerarie incoraggino lo sviluppo di altre industrie locali per ridurre la dipendenza delle comunità dalla miniera per l’occupazione. In Mauritania, le compagnie minerarie finanziano una serie di iniziative che incoraggiano lo sviluppo economico locale, tra cui un impianto di produzione di gioielli, una fabbrica di mattoni e una cooperativa agricola.

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